¿Qué es la prueba de Papanicolaou?

La citología vaginal o prueba de Papanicolaou es un test que permite obtener células del epitelio del cuello del útero y de la vagina para su posterior análisis en el laboratorio. 

Esta prueba fue desarrollada por el médico griego Georgios Papanicolaou, quien revolucionó la Ginecología con una prueba sencilla pero capaz de salvar la vida de miles de mujeres en todo el mundo, ya que facilita la detección precoz del cáncer de cuello del útero (cérvix)

¿Cómo se hace la prueba de Papanicolau?

La prueba de Papanicolaou se realiza en la consulta del ginecólogo, dura apenas unos minutos, y aunque puede resultar molesta, no es dolorosa. 

Para que el especialista pueda tomar la muestra de células te tendrás que desvestir de cintura para abajo y tumbarte en la camilla de exploración ginecológica, con los talones apoyados en unos estribos. El médico introducirá un espéculo en la vagina para mantener separadas sus paredes y acceder al cuello del útero. Las células se obtienen mediante un ligero raspado con una espátula y un cepillo.

La muestra se introduce en un recipiente especial en el que se preserva para que llegue en buenas condiciones al laboratorio y pueda ser analizada bajo el microscopio. Tras la prueba puedes retomar tus actividades diarias con normalidad.

¿De dónde se obtiene la muestra para la prueba de Papanicolaou?

En la prueba de Papanicolaou la muestra de células se obtienen de tres lugares:

  • Canal del cuello del útero o canal endocervical.
  • Parte externa del cuello del útero. 
  • Parte posterior o superior de la vagina.

Tras tomar las muestras se realiza un estudio anatomopatológico en el laboratorio. La prueba de Papanicolaou en sí misma no tiene valor diagnóstico, pero permite identificar posibles anomalías y alertar sobre la presencia de una lesión cancerosa o precancerosa. 

¿Qué enfermedades detecta la prueba de Papanicolaou?

La prueba de Papanicolaou permite identificar anomalías en las células del cuello del útero que indican la presencia de un tumor o de lesiones precancerosas, pero no es útil para la detección otros cánceres ginecológicos, como el de endometrio o de ovario. 

La citología vaginal también puede mostrar la presencia de una infección vaginal. 

¿Necesito alguna preparación previa para la prueba de Papanicolaou?

La citología o prueba de Papanicolaou no requiere una preparación previa, si bien es conveniente seguir estas recomendaciones:

  • Evitar las relaciones sexuales durante las 48 horas previas.
  • No aplicarse cremas vaginales o espermicidas en los días anteriores al test. 
  • Realizar la prueba fuera del periodo menstrual o habiendo finalizado la regla al menos 4 o 5 días antes.
  • No realizar duchas vaginales. La higiene externa se puede realizar con agua y jabón no irritante.

¿A qué edad está indicada la prueba de Papanicolau?

En general, la citología vaginal o prueba de Papanicolaou está indicada en todas las mujeres una vez iniciadas las relaciones sexuales, o a partir de los 20 años si no ha habido relaciones sexuales.

Aunque no hay consenso entre las sociedades científicas sobre la indicación y  frecuencia con la que debería realizarse la prueba, la Sociedad Española de Ginecología y Obstetricia recomienda iniciarla a los 25 años y repetirla cada 3 o 5 años hasta los 65 años. 

Asimismo, hay mujeres que por sus factores de riesgo deberían hacerse la prueba de manera periódica, como las que tienen múltiples parejas sexuales o cuya pareja tiene diversos contactos sexuales, y las que presentan problemas de inmunidad, como los causados por la quimioterapia o por infecciones como el VIH. 

¿Cómo se interpretan los resultados de la prueba de Papanicolau?

El resultado de la prueba de Papanicolaou será negativo si las células halladas en la muestra están sanas, mientras que será positivo si se detecta alguna anomalía. Un resultado positivo no significa la presencia inexorable de un cáncer de cérvix. Será necesario realizar pruebas complementarias, como una biopsia de los tejidos anormales, para confirmar si se trata de una lesión cancerosa, precancerosa o de lesiones intraepiteliales causadas por infecciones.

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